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El ‘top ten’ de la investigación de 2013

Forma parte de la tradición navideña que las revistas científicas de referencia,Science y Nature , hagan su propio ranking con la investigación que consideran más exitosa del año. En su lista, Sciencedestaca como principal descubrimiento del año la inmunoterapia contra el cáncer. En los ensayos preliminares con enfermos de diversos tipos de cáncer se han obtenido muy buenos resultados, hasta el punto de hablar de remisión en casos de melanoma con metástasis.

Cómo activar el sistema inmunitario contra el cáncer

Entre los investigadores más punteros que trabajan en la activación del sistema inmunitario para que reconozca y ataque las células cancerígenas se encuentra el catalán Antoni Ribas, que investiga en la Universidad de California para conseguir que los linfocitos que hay en la sangre puedan reconocer las proteínas alteradas que contienen las células malignas. “Estas células del sistema inmunitario están para protegernos de las infecciones, pero lo que queremos es que reconozcan el cáncer”, explica Ribas en el ARA. Para conseguirlo, los investigadores apuntan a una proteína de los linfocitos llamada CTLA-4 que junto con PD-1 sería el que las frena a la hora de atacar las células cancerígenas. El reto es sacarlos el freno.

Lo que se está haciendo es una auténtica labor de ingeniería con linfocitos modificados que puedan reconocer el cáncer. “En melanoma y en cáncer de pulmón es donde los estudios clínicos están más avanzados, ya en fase 3″, explica Ribas. El 50% de los melanomas con metástasis responden al tratamiento. Entre estos casos, en uno de cada cinco no hay ni rastro de la enfermedad.

Por primera vez clonan embriones humanos

Un equipo de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon ha conseguido este año clonar embriones humanos. Los investigadores utilizaron la misma técnica que se utilizó para clonar a la oveja Dolly, la transferencia nuclear de células somáticas, para así obtener células madre viables a partir de embriones clonados.

La finalidad de la clonación es terapéutica y no reproductiva. Aunque todavía queda lejos, la meta de Oregon representa un paso más en el camino hacia la clonación humana. “Se ha logrado desarrollar un embrión hasta la fase de blastocisto, no la han implantado pero quizás podría haberse desarrollado, aunque probablemente no habría llegado a la fase de feto, ya que el sistema todavía es muy ineficiente, pero a nadie se le ocurriría hacerlo “, declaraba a la ARA Jordi Barquinero, investigador del Instituto de Investigación de la Vall d’Hebron (VHIR).

Las células embrionarias son pluripotentes, es decir, capaces de diferenciarse y convertirse en cualquier otro tipo de célula que forma el cuerpo de un ser humano. Pueden dar lugar a células para tratar muchas enfermedades. Entre otras, células cardíacas con las que regenerar corazones infartados o células hepáticas para reparar hígados dañados y que no pueden producir la insulina que necesitan los diabéticos.

Células solares más eficientes y competitivas

Este año se ha dado a conocer un nuevo material llamado perovskita , con el que se puede abaratar la fabricación de cristales para placas solares. Permite transformar el 15% de la energía del sol que incide en su superficie en electricidad.

Esta cifra está por detrás del rendimiento actual de algunas placas solares, que está entre el 20% y el 25%. Lo que se espera, pues, es poder hacer paneles en los que se mezclen el silicio y laperovskita , mucho más económica, con los que se podría alcanzar una eficacia del 30%.

Minironyons de laboratorio ‘made in’ Cataluña

¿Cuáles son las instrucciones que hacen que el pequeño puñado de células madre indiferenciadas que forman un embrión terminen especializándose para formar órganos como un riñón? Y además, ¿cómo saben el lugar concreto donde se han de colocar para cumplir su función? Estas preguntas ya tienen respuesta: unos investigadores del Centro de Medicina Regenerativa de Barcelona (CMRB), del Hospital Clínico y del Salk Institute de California han sido capaces de crear minironyons el laboratorio a partir de células madre embrionarias humanas y de iPS-células de la piel de enfermos revertidas al estado de célula indiferenciada-. Los científicos han desarrollado un protocolo para convertir células madre de embriones en células progenitoras del sistema de filtración y colección renal en tan sólo cuatro días en cultivo. El órgano resultante es similar al de un embrión humano y tiene el mismo tejido y los mismos conductos que permiten que el riñón absorba y excretar fluidos.

El cerebro como nunca se había visto antes

Este año se ha dado a conocer una nueva técnica de imagen para el cerebro llamada Clarity. Hace transparente el tejido del cerebro, hasta el punto de que los científicos creen que permitirá contar neuronas una a una. Esto será útil para conocer mejor los procesos que hay detrás algunos problemas que afectan a este órgano.

Encuentran el origen de los rayos cósmicos

Constantemente llegan a la Tierra partículas con mucha energía, a gran velocidad. Son los rayos cósmicos. Hasta ahora se desconocía el origen. Una de las hipótesis que se especulaba ha resultado que es la cierta: la cuna de los rayos cósmicos es en las supernovas. Para averiguarlo los científicos han tenido que analizar los datos recogidos durante cuatro años por el telescopio Fermi de la NASA. En el estudio también han participado investigadores del Instituto de Estudios del Espacio de Barcelona (IEEC-CSIC). Según los investigadores, las conclusiones son contundentes: demuestran “sin ningún tipo de dudas” que los rayos cósmicos se originan en el interior de esta explosión estelar.

Conocer mejor los rayos cósmicos abre la puerta a la resolución de otras incógnitas. Como piezas arqueológicas, pueden explicar cómo se formó el Universo. Pero el interés por los rayos cósmicos también está relacionado con las misiones que se envían al espacio. Se sabe que los astronautas, que están expuestos cuando están lejos de la atmósfera terrestre-que haría de escudo-, sufren las consecuencias.

Copiar, cortar y pegar genes de todo tipo

En los años 20, con la introducción del microscopio en los quirófanos, se hizo un gran salto adelante, ya que se empezaron a practicar cirugías de alta precisión, como por ejemplo a la hora de reparar vasos sanguíneos. Ahora los biólogos han comenzado a trabajar en una escala aún más pequeña. Los científicos han descubierto que la proteína de una bacteria llamada Cas9 es un excelente modelo de cirugía micromolecular. La tecnología Crisp, tal como se ha llamado esta técnica, ha sido la protagonista de 50 artículos científicos en las revistas de mayor impacto durante el último año. Y a estas alturas ya ha permitido manipular los genes de ratones, ratas, bacterias, levadura, de peces cebra, de moscas e incluso de células humanas.

Dormir, imprescindible para ‘limpiar’ el cerebro

Dormir bien tiene muchos beneficios. Se sabía que la falta de sueño afecta el sistema inmunitario, que también afecta a la memoria. Y este año, en un estudio con ratones, se ha sabido que mientras se duerme el cerebro se limpia y se libera de los residuos que genera mientras funciona, como las proteínas residuales que se generan en algunos procesos.

Un cráneo revoluciona el género Homo ‘

El hallazgo del cráneo más antiguo y completo de un homínido de hace 1,8 millones de años lleva a afirmar que los humanos venimos de una única especie. El análisis comparativo de restos de cinco cráneos encontrados en Dmanasi, en Georgia, ha llevado a los científicos a esta conclusión. Así pues, los cráneos incompletos encontrados hasta ahora en todo el mundo de forma aislada en realidad tienen las mismas diferencias que puede haber hoy entre una persona y su vecino o un esquimal, sin que ello signifique que no pertenezcan ambos a la misma especie , en este caso losHomo sapiens . De hecho, según el artículo científico que expone la conclusión, el índice de variabilidad, que han calculado con reconstrucciones en 3D, es el mismo que se da entre humanos o chimpancés.

Nuestros microbios, nuestra salud

En el intestino humano hay unos 10 millones de bacterias. Pertenecen a más de 1.000 especies diferentes, y la presencia o ausencia de algunos se correlaciona con enfermedades intestinales. El Proyecto Microbioma ha dado este año nuevos resultados. La falta de ciertas bacterias se ha relacionado en un estudio con ratones con el cáncer de hígado y la obesidad. Otro estudio encontró que niños con malnutrición no tienen un tipo de bacteria, lo que empeora su situación.

http://www.ara.cat/premium/ciencia/top-ten-recerca-del_0_1052294851.html

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